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Pourquoi sommes-nous de plus en plus allergiques ?

Sommes-nous de plus en plus allergiques ? Oui, certainement. Selon la Société espagnole d’allergologie et d’immunologie clinique (SEAIC), quelque 8 millions de personnes souffrent d’allergie au pollen dans notre pays, ce qui équivaut à 17 % de la population. Les estimations indiquent que ce chiffre pourrait atteindre douze millions d’ici une décennie. Si l’on inclut toutes les autres maladies allergiques, on peut dire qu’une personne sur quatre en Espagne souffre d’une forme d’allergie.

En ce qui concerne les enfants, la situation actuelle est assez similaire. 25% de la population infantile souffre d’une forme d’allergie, soit environ deux millions d’enfants, selon la Société espagnole d’immunologie clinique, d’allergologie et d’asthme pédiatrique (SEICAP). Ce qui est plus inquiétant, c’est que le nombre d’enfants souffrant d’allergies augmente à un rythme de 2 % par an. Et cette organisation souligne que, dans les prochaines décennies, dans les pays développés, ce pourcentage doublera. Un enfant sur deux sera allergique.

“Les maladies allergiques ont augmenté progressivement tout au long du XXe siècle, en particulier après la Seconde Guerre mondiale”, déclare Ignacio Dávila González, allergologue et membre du SEAIC. Selon Dávila, les allergies qui ont le plus augmenté sont la rhinite et l’asthme, bien qu’à l’heure actuelle “elles soient plus stabilisées, elles ont atteint une phase de plateau”. Celles qui ont “explosé”, surtout depuis le début de ce siècle, sont les allergies alimentaires.

De plus, les cas de maladies allergiques sont non seulement de plus en plus nombreux, mais – comme l’explique Dávila – “ils sont de plus en plus complexes du point de vue des allergies”. Pourquoi ? […]

Les changements dans l’environnement, la principale causeLa grande question est de savoir pourquoi les cas et les types d’allergies sont en augmentation. La science n’a pas encore de réponse définitive. “La raison ultime n’est pas très bien connue, mais il semble qu’il doit y avoir un lien avec l’environnement”, déclare M. Davila. Cette hypothèse est déduite du fait qu'”il n’est pas logique qu’une prédisposition génétique se manifeste dans un laps de temps aussi court”. En d’autres termes, un siècle est trop court pour que les allergies se développent “naturellement” comme elles l’ont fait. Les changements que nous, les humains, avons provoqués dans l’environnement sont à l’origine de cette situation.

L’une de ces modifications concerne la pollution. “Il a été prouvé, par exemple, que certaines des particules provenant des moteurs à combustion, en particulier le diesel, augmentent la réponse de l’organisme aux pollens”, précise Ignacio Dávila. De plus, le pollen des zones très polluées est beaucoup plus puissant que celui des zones propres.

“Les pollens des zones contaminées génèrent de nouvelles protéines appelées protéines de stress qui ont une plus grande capacité à stimuler la réponse allergique des personnes”, rapporte le SEAIC dans un document. C’est pourquoi il y a beaucoup plus d’allergies dans les villes que dans les zones rurales, bien que dans ces dernières la présence totale de pollens soit plus élevée.

Le changement climatique joue également son rôle à cet égard. Surtout, elle génère des changements dans les périodes de pollinisation des plantes, qui sont maintenant plus longues, et “par conséquent, les patients allergiques aux pollens ont des symptômes plus longtemps”, explique M. Dávila. Et il faut ajouter que, dans certaines régions du pays, certaines espèces végétales prolongent leur période de pollinisation au-delà du mois où elle est considérée comme normale (la deuxième moitié de mars et la première moitié d’avril).

Par exemple, les plantes cupressacées, telles que l’arizonica et les cyprès, qui sont abondantes dans des villes comme Barcelone et Madrid, libèrent leur pollen en janvier et février, et sont donc considérées comme responsables de ce qu’on appelle les allergies hivernales. Les pins, surtout à Bilbao et à Soria, le font entre février et avril, tout comme les palmiers à Elche. Les oliviers – très présents à Lleida, Tarragone et Tolède – pollinisent en mai et juin, et les mercurialis à Tarragone et les parietaria aux Canaries, presque toute l’année : de février à novembre. Sur le site web Pólenes.com, vous pouvez voir les niveaux de pollen en temps réel dans chaque endroit du pays.

Les allergies : “effet secondaire” d’une meilleure qualité de vie Mais ce ne sont pas seulement les changements environnementaux “négatifs” qui contribuent à l’augmentation des allergies. Il y a aussi des faits très positifs, comme une meilleure hygiène et une meilleure qualité de vie par rapport aux siècles précédents. Selon une hypothèse, la diminution drastique du nombre d’infections, en particulier chez l’enfant, rendue possible par les programmes de vaccination, a amené le système immunitaire de notre corps, en l’absence d’autres stimuli, à défendre l’organisme contre des agents a priori inoffensifs.

Une autre hypothèse soutient que ces conditions sanitaires – “l’hygiène excessive”, pourrait-on dire – ont entraîné une baisse de la production de cellules T régulatrices, des lymphocytes qui, selon les termes d’Ignacio Dávila, “modulent toute notre réponse immunitaire”. Ils sont chargés de veiller à ce que le système immunitaire ne réagisse pas aux mycobactéries, lactobacilles, helminthes et autres micro-organismes avec lesquels l’homme vit depuis des générations. La pénurie de lymphocytes T réglementaires serait responsable de cette réaction, sous forme d’allergies.

En bref, les allergies seraient aussi, au moins en partie, un effet secondaire de l’amélioration des conditions sanitaires dans les pays développés. D’autres facteurs environnementaux ont également changé : “Nous avons modifié la flore intestinale et le microbiote qui nous accompagne”, décrit Dávila. Nous sommes exposés à de nouveaux allergènes. Il y a des changements alimentaires. D’une manière ou d’une autre, tout cela a peut-être aussi contribué”.

Prévention : pour l’instant, on ne peut pas faire grand-chose. “C’est une très bonne question, mais il est très difficile d’y répondre”, explique Ignacio Dávila, car il n’existe toujours pas de protocole pour des mesures concrètes de prévention primaire. Il ajoute que des études sont menées sur le microbiote, mais aussi sur les mécanismes génétiques et épigénétiques impliqués dans l’apparition des allergies. Mais les résultats obtenus jusqu’à présent ne permettent pas encore de formuler des lignes directrices pour tenter de protéger contre l’apparition d’éventuelles allergies.

Il existe, explique l’expert du SEAIC, “une immunothérapie spécifique qui fonctionne comme une certaine prévention secondaire”. Il s’agit de mesures visant à réduire le nombre de sensibilités chez les personnes déjà allergiques : par exemple, pour empêcher la rhinite allergique d’évoluer en asthme allergique, ou pour éviter qu’un patient allergique aux pollens ne devienne également allergique à l’épithélium, aux champignons, aux acariens, etc. Mais ces actions sont indiquées pour chaque patient et chaque allergène en particulier, elles ne peuvent être généralisées.

Par conséquent, ce que font les spécialistes pour l’instant, c’est de mettre en garde contre les dangers, aux périodes de plus grande pollinisation et à d’autres moments précis. A Noël dernier, par exemple, le SEAIC a publié une déclaration sur “les dangers que représentent les plats de Noël pour les personnes allergiques”. Pour l’instant, nous pouvons garder un œil sur ces réactions possibles. Traduit avec www.DeepL.com/Translator (version gratuite)