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De nouvelles recherches révèlent que l’air des parcs nationaux est tout aussi toxique que l’air des villes

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Quand les gens cherchent à s’évader de l’agitation de la vie urbaine, ils se dirigent souvent vers l’un des magnifiques parcs nationaux de notre pays pour prendre l’air frais, profiter de paysages apaisants et d’espaces ouverts. Il ne fait aucun doute qu’il peut être revigorant de s’éloigner de la ville et de son béton sans fin pour passer plus de temps avec la nature, mais la question de savoir si l’on respire vraiment un meilleur air dans les parcs nationaux fait l’objet de débats.

Une nouvelle étude publiée dans la revue Science Advances montre que les niveaux d’ozone dans de nombreux parcs populaires correspondent à ceux observés dans certains des plus grands métros américains. Les chercheurs en sont arrivés à cette conclusion après avoir calculé la moyenne des lectures annuelles d’ozone dans 33 parcs nationaux entre 1990 et 2014. Ils ont ensuite comparé ces chiffres aux niveaux d’ozone enregistrés dans les 20 plus grandes régions métropolitaines des États-Unis. L’un des coauteurs de l’étude, Gabriel Lade, économiste de l’environnement à l’Iowa State University, s’est dit surpris de constater que les niveaux d’ozone dans les parcs nationaux sont comparables à ceux des villes depuis 1992. Il a dit qu’il s’attendait à ce que les chiffres soient très différents.

L’ozone est un important polluant atmosphérique, bien qu’il faille noter qu’il peut être nocif ou bénéfique pour les gens selon l’endroit où il se trouve dans l’atmosphère. Par exemple, la couche d’ozone qui plane à six milles au-dessus de notre planète est utile parce qu’elle bloque la plupart des rayons ultraviolets du soleil qui ont été associés au cancer. Au niveau du sol, cependant, c’est une toute autre histoire, car il s’agit d’un risque respiratoire grave. Cet ozone se forme lorsque l’oxyde d’azote et les composés organiques volatils provenant des gaz d’échappement des véhicules et d’autres sources réagissent ; les sous-produits industriels peuvent également jouer un rôle.

Lorsque les gens respirent ce type d’ozone, cela peut entraîner une inflammation à long terme des poumons et de la gorge. Ce problème est particulièrement grave en été, car la lumière du soleil et la chaleur accélèrent sa formation. Cela signifie que la menace est plus grande en plein milieu de la période la plus populaire de l’année pour les gens qui visitent les parcs nationaux.

La fréquentation du parc diminue lorsque les niveaux d’ozone grimpe en flèche

Fait intéressant, les chercheurs ont également découvert que la fréquentation du parc diminuait pendant les périodes où les niveaux d’ozone atteignaient des sommets. M. Lade croit que cela indique à quel point les gens accordent de l’importance à la qualité de l’air, disant que les visiteurs suivent probablement les alertes de qualité de l’air et choisissent de rester à la maison les jours où l’ozone est élevé.

D’autres chercheurs, cependant, croient que c’est peu probable. Bien que cela puisse être vrai pour les habitants soucieux de l’environnement qui se rendent dans les parcs à la dernière minute, de nombreuses personnes réservent des emplacements de camping à des endroits comme Yosemite des mois ou même des années à l’avance, et il est difficile de croire qu’ils abandonneraient leurs plans pour des raisons de qualité d’air. Néanmoins, certains chercheurs réclament des études pour déterminer si les alertes à la qualité de l’air ont une incidence sur la décision des gens de visiter les parcs.

La piètre qualité de l’air dans les parcs nationaux est préoccupante depuis un certain temps déjà. En 2015, le groupe national de revendication National Parks Conservation Association a publié un rapport qui a donné à certains des parcs les plus populaires de mauvaises notes sur des questions comme la brume sèche un air malsain.

Les chercheurs affirment que le niveau d’ozone troposphérique que l’on trouve dans les parcs varie selon l’endroit où ils se trouvent. Par exemple, les parcs nationaux de l’est du pays, comme la vallée de Cuyahoga et les Great Smoky Mountains, sont vulnérables à la formation d’ozone par les produits chimiques provenant du charbon et de la production industrielle à proximité. Pendant ce temps, la pollution explose de la région de Los Angeles dans des parcs comme Joshua Tree, Sequoia et Yosemite.

Si vous cherchez à vous éloigner du smog urbain, il y a encore des parcs que vous pouvez visiter et qui offrent une bonne qualité d’air. Ivan Rudik, économiste de l’environnement à l’Université Cornell, souligne que les parcs nationaux des Glaciers et des Olympiques ont un air formidable, même pendant les mois les plus chauds de l’année.

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