Santé

Bébés faits par des robots, la ménopause a été retardée jusqu’à 70 ans et les faiblesses humaines ont été éradiquées : SIMON FISHEL, médecin de haut niveau en FIV, révèle que ces avancées sont en train de devenir réalité… mais à quel prix éthique ?

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Que penseriez-vous si je vous disais qu’un jour ou l’autre, les robots feront une FIV ? Ou que nous serons capables de prendre des cellules de votre corps, de les transformer en spermatozoïdes ou en ovules, et de vous donner des enfants génétiques – même si vous êtes infertile ?

Et si je disais que le temps n’est pas loin quand le sexe est gardé pour le plaisir et que la technologie est couramment utilisée pour la reproduction ?

Peut-être me verriez-vous avec le genre de suspicion que j’ai eue à l’égard de mes défunts collègues, Bob Edwards et Patrick Steptoe, lorsqu’ils ont créé le premier ” bébé-éprouvette ” en 1978. Depuis lors, huit millions de bébés ont vu le jour dans le monde, mais cette pratique aujourd’hui courante était autrefois considérée avec dérision et peur.

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Les gens nous ont accusés de ” jouer à Dieu ” et d'” aller trop loin dans la science “.

En tant que pionnière de la FIV depuis 40 ans et responsable de CARE, le plus grand groupe de FIV au Royaume-Uni, j’ai eu la chance de vivre tout cela en matière de fertilité.

J’ai travaillé aux côtés des ” pères de la FIV ” et j’ai été le fer de lance de la recherche sur l’infertilité masculine et l’utilisation des ovules de donneuses. Maintenant, cependant, j’ai le regard tourné vers l’avenir. Et quel avenir passionnant.

La FIV ne se limite pas à donner des bébés infertiles. Il fait partie d’un réseau de technologies qui permettent d’éliminer les gènes malsains, de guérir les enfants plus âgés atteints de maladies terminales par l’intermédiaire de soi-disant ” frères et sœurs sauveurs ” et de permettre aux femmes de porter à terme des enfants qui ne pouvaient le faire auparavant.

Mais des perspectives encore plus audacieuses se profilent à l’horizon. Prenez les robots qui conduisent la FIV. Il n’y a pas si longtemps, cela aurait été de la science-fiction, mais la robotique moderne n’exige que des économies d’échelle pour que cela se produise réellement.

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Et ce sera un développement bienvenu parce que, bien que nous ayons maintenant plus de données pour nous aider, l’ensemble de la FIV est encore marquée par des incohérences, non seulement dans la façon dont les embryons sont classés mais aussi dans la façon dont ils sont implantés.

C’est terrible à dire, mais une patiente a de la chance si elle a un bon obstétricien et de la malchance si elle n’en a pas.

Un robot, cependant, n’a jamais une mauvaise journée. Il n’éternue pas non plus, n’a pas besoin de pisser à un moment inopportun, n’a pas besoin de décrocher le téléphone avec son conjoint entre les cas parce qu’il y a un problème urgent à la maison. Son traitement sera cohérent – et il obtiendra de meilleurs résultats en conséquence.

En raison du développement mondial et de la nécessité de la FIV, je dirais que la perspective d’un robot extrayant des ovules, injectant du sperme, sélectionnant les embryons les plus viables et les transférant ensuite est faisable, sinon impérative.

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Bien sûr, même la notion elle-même ne peut que provoquer des protestations. Cette aversion pour le risque a conduit à ce que j’appelle le paradoxe de la FIV

Pour mettre au point quelque chose d’innovateur qui aidera les gens d’une façon qui n’a jamais été faite auparavant, nous devons faire de nouvelles choses. Ces nouvelles choses peuvent ne pas fonctionner, et elles peuvent même offenser les gens. L’organisme de réglementation n’aime pas cette incertitude. Mais comment pouvons-nous savoir s’ils fonctionnent sur les humains, à moins de les essayer sur les humains ?

Vous pouvez voir dans quel pétrin j’ai travaillé pendant la plus grande partie de ma carrière.

Voici une idée : dans des pays réglementés comme le Royaume-Uni, la FIV n’a pas pu être inventée aujourd’hui. Les organismes de réglementation qui régissent la recherche médicale l’interdiraient. Cela a été confirmé récemment par un membre senior de notre propre organisme de réglementation, l’Human Fertilisation and Embryology Association, qui m’a dit que si Steptoe et Edwards avaient pratiqué maintenant, ils auraient été arrêtés bien avant que Louise Brown soit née.

Patrick aurait été dénoncé au Conseil médical général pour avoir effectué des travaux avec lesquels les gens n’étaient pas d’accord et avoir échoué à plusieurs reprises.

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Bien sûr, la réglementation est nécessaire, mais l’innovation scientifique implique de prendre des risques. Lorsque nous sautons dans l’inconnu, il va sans dire que nous ne savons pas quel sera le résultat exact ; tant que toutes les parties le savent et que l’objectif en vaut la peine, c’est quelque chose que nous devons accepter.

Pour repousser les limites de la science médicale, il faut du courage et une volonté inébranlable de continuer contre vents et marées.

Les controverses éthiques sont intrinsèquement liées à la FIV – on pourrait dire qu’elles sont dans son ADN. Avant même la naissance de Louise Brown, Bob et Patrick se sont retrouvés à défendre leur travail contre des personnalités qui l’ont dénoncé comme maléfique ou malavisé : médecins, scientifiques, chefs religieux, politiciens et commentateurs de toutes les nuances.

Et les critiques de ces mêmes groupes ont également fait partie intégrante de mon travail. La question du travail sur les embryons est particulièrement incendiaire, certains prétendant que la destruction d’embryons, même s’ils ne sont pas viables, est assimilable à un meurtre.

J’ai dû aller de l’avant avec de nouvelles recherches sans savoir si elles allaient marcher, et face à une opposition féroce.

De nos jours, la FIV est presque entièrement acceptée, sauf dans les milieux religieux stricts. Mais je suis sûre qu’il y aura aussi une forte opposition à ma prochaine ambition – retarder la ménopause.

Il ne fait aucun doute que les gens s’imagineront des octogénaires aux cheveux argentés berçant les nouveau-nés et réagiront avec véhémence contre eux. Mais écoutez-moi bien.

Si vous êtes, ou connaissez quelqu’un qui passe par la ménopause, vous serez sans doute au courant des symptômes misérables qu’elle peut induire. Cette période comporte également des risques pour la santé, comme les maladies cardiovasculaires et l’ostéoporose. En prélevant un morceau de tissu ovarien lorsqu’une femme est plus jeune et en le transplantant de nouveau plus tard, nous savons maintenant que nous pouvons retarder la ménopause d’au moins dix ans.

Les ovaires sont un peu comme les reins – les femmes n’en ont pas besoin de deux. Et si une bandelette est retirée d’un ovaire, elle ne fait aucun mal au travail de l’ovaire, et les milliers d’ovules contenus dans la bandelette enlevée peuvent être congelés avec le tissu ovarien.

Il s’agit d’une procédure unique qui ne nécessite pas l’utilisation de médicaments hormonaux, ce qui est beaucoup plus facile que le prélèvement traditionnel d’ovules.

Ceci fournit une hormonothérapie substitutive naturelle plus sûre et plus réactive que l’hormonothérapie substitutive, tout en prolongeant la période de fertilité de la femme en même temps. On peut dire qu’il fait d’une pierre deux coups.

Et s’il y a un problème avec les femmes qui ont des bébés dans la soixantaine, le tissu peut être implanté ailleurs dans le corps, dans l’aisselle par exemple, ce qui ne permet pas une grossesse mais permet quand même de retarder la ménopause.

Nous avons tous constaté l’augmentation du nombre de femmes qui utilisent des ovules de donneuses, et environ 50 000 d’entre elles le font chaque année en Europe seulement. Certaines congelent même leurs ovules au cas où elles voudraient les utiliser plus tard, un processus qui n’est en aucun cas garanti pour produire une grossesse et qui implique de multiples visites cliniques ainsi que beaucoup de médicaments.

Mon ambition est d’aller plus loin en offrant aux femmes la possibilité de se faire enlever une partie de leur tissu ovarien.

L’avantage le plus évident est pour les femmes sur le point de subir un traitement contre le cancer, qui peuvent congeler leurs tissus pour une fois rétablies.

Mais d’autres femmes pourraient aussi l’utiliser comme ” police d’assurance “, donc si elles ont besoin des ovules quand elles seront plus âgées, elles sont là.

Et bien que l’élément’supprimer maintenant et utiliser plus tard’ soit un grand avantage, ce n’est pas le point principal de cette procédure. Ce qui importe le plus, c’est que cela pourrait transformer la vie des femmes après 55 ans et pourrait éventuellement être considéré comme un avantage national sur le plan de la santé et de l’économie ; on estime que les dépenses médicales pour l’ostéoporose au Canada, par exemple, sont passées d’environ 925 millions £ en 1993 à 25 milliards £ l’année dernière.

Je suis tellement excitée par le potentiel que j’ai formé une entreprise qui sera la première à congeler les tissus ovariens des femmes pour la préservation de la fertilité ou la gestion de la ménopause, plutôt que parce qu’elles suivent un traitement contre le cancer.

Ce qui se passe avec les cellules souches et l’infertilité est tout aussi excitant. Un grand espoir pour la FIV a toujours été de l’utiliser pour obtenir des cellules à partir d’ovules juste après la fécondation, car ce n’est qu’à ce stade que les embryons sont capables de créer toutes les autres cellules de l’organisme. C’est ce qu’on entend par ” cellules souches “.

On croit maintenant que les cellules souches peuvent être utilisées pour traiter toutes sortes de maladies dégénératives des organes qui nécessitent simplement des cellules saines pour régénérer un organe, comme la maladie de Parkinson ou de nombreuses maladies cardiaques.

À un moment donné, j’ai travaillé sur un projet avec l’Université de Sheffield utilisant des embryons donnés pour la recherche. À partir d’un seul embryon de cinq jours, ils ont pu cultiver des cellules souches maculaires pour l’œil et les stocker.

Ces cellules ont une durée de vie théoriquement indéfinie et sont maintenant placées sur des membranes minces et non réactives derrière les yeux des personnes qui deviennent aveugles à cause de la dégénérescence maculaire. Ces cellules souches d’un seul embryon sont donc utilisées dans des essais cliniques pour rendre la vue à d’innombrables personnes. Qui pourrait imaginer que la FIV puisse aider à guérir la cécité ?

De plus, les scientifiques sont de plus en plus capables de prendre d’autres cellules et de les ” déprogrammer ” pour qu’elles deviennent comme des cellules souches.

Ils peuvent enlever certaines cellules de votre peau, par exemple, et les transformer en d’autres tissus comme le tissu cardiaque. Cela signifie que même si la technologie des cellules souches est essentielle pour l’avenir de la médecine, les cellules souches que nous utilisons ne proviennent pas nécessairement d’embryons. Encore plus futuriste, mais en réalité, ces cellules peuvent se transformer en ovules ou en spermatozoïdes, mais ce n’est qu’à un coin de rue que cela se produit.

Donc, pour les hommes qui ne peuvent pas produire de sperme, nous pourrions prendre d’autres cellules de leur corps, les transformer en spermatozoïdes dans un plat et les utiliser dans la FIV pour leur donner des enfants. Peut-être que les couples de gais et de lesbiennes pourraient avoir un enfant sans ovule ou spermatozoïde d’un tiers.

Et puis il y a les avantages du dépistage des embryons. Aujourd’hui, nous pouvons sélectionner des embryons atteints d’une maladie génétique et les jeter, mais nous ne sommes pas en mesure de corriger ces conditions. Bientôt, nous pourrons peut-être corriger une erreur génétique en toute sécurité, ce qui devra être pris en considération, car certains patients n’auront peut-être que des embryons avec des mutations génétiques.

À l’avenir, nos descendants pourraient voir leurs gènes soumis à un dépistage dès la conception et leurs cellules sexuelles stockées à la puberté, prêtes à sortir du congélateur lorsqu’ils voudront leur propre bébé soumis à un dépistage génétique. Ce sera dans l’intérêt de la race humaine, ou du moins de ceux qui peuvent se le permettre. Après tout, nous en sommes maintenant au point où nous pouvons éradiquer certaines maladies génétiques d’une lignée familiale.

Et nous sommes à l’aube de l’un des débats les plus animés de l’histoire : faut-il ou non modifier le génome humain pour améliorer ce que nous sommes.

En d’autres termes, si nous pouvions éliminer la vulnérabilité à certaines situations dangereuses pour l’environnement – comme le paludisme, la pollution grave ou le cancer – par manipulation génétique, devrions-nous ?

Pouvons-nous parler d’évolution en action ? Et pourrions-nous dire aux objecteurs religieux qu’il s’agit de ” faire l’œuvre de Dieu “, c’est-à-dire d’améliorer la condition humaine ?

La modification de l’ADN humain au moment de la conception pour corriger la possibilité qu’un enfant naisse avec le diabète de type 1, par exemple, n’est-elle pas simplement une médecine du 21e siècle, tout comme les transplantations cardiaques étaient la cause célèbre du 20e siècle ?

Faire des choses qui affectent le sperme, les ovules et les embryons est ce qu’on appelle la thérapie germinale ; si un changement se produit dans les ovules et le sperme, il peut être transmis aux générations futures.

Cela signifie que les couples à la recherche d’un remède génétique n’auront plus à s’inquiéter que leurs enfants ou petits-enfants aient le même problème. Ne devrions-nous pas nous efforcer d’assurer la sécurité de la technologie qui permet d’atteindre cet objectif, plutôt que de supposer que l’ADN est sacré d’une manière ou d’une autre ?

L’avenir de la FIV semble donc effrayant. Même pour un jeune couple en bonne santé, la conception naturelle n’est plus un moyen plus efficace de concevoir un bébé que la FIV.

La probabilité qu’un couple très fertile réussisse naturellement en un seul mois est de 25 pour cent, et avec la FIV, elle est d’environ 50 pour cent.

On me demande souvent si, en raison des avantages du dépistage génétique sur les embryons, les couples opteront à l’avenir pour la FIV par défaut.

Je ne sais pas si cela se produira, mais je suis convaincu que la plupart des gens qui veulent concevoir opteront au moins pour un dépistage personnel au préalable. Je ne peux certainement pas exclure la possibilité que le sexe ne soit que récréatif alors qu’une nouvelle vie est créée dans les laboratoires.

Tout cela est bien loin de l’époque où je travaillais dans un Portakabin avec un bocal en verre et quelques boîtes de pétri, essayant – et trop souvent en vain – de donner naissance à des couples infertiles.

Beaucoup de gens qui me connaissent se demandent ce qui me motive et pourquoi, à 65 ans, je ne connais pas mieux le parcours de golf.

Faire partie de la FIV, c’est, par nécessité, se jeter dans une fosse aux lions de colère et de critiques justes, sans parler des difficultés pratiques que cela implique.

Mais c’est aussi d’être au courant des angoisses et des peurs les plus profondes des couples que je rencontre, ainsi que de leur joie et de leur joie quand je peux réaliser leurs rêves et partager leur miracle.

Même lorsque je ne peux pas les aider, je sais que le fait de ne rien négliger soulagera leur douleur, et c’est le carburant qui anime ma quête, peu importe les objections.

Adapté par Felicia Bromfield de Breakthrough Babies de Simon Fishel, publié jeudi par Practical Inspiration, £14.99.

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